Strictly business

Published 24th June 2011
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I was recently fortunate enough to spend a year learning Japanese and studying Japanese history and culture in Fukuoka, West Japan. One of the things that struck me was the extent to which the work culture in Japan defines people’s family and social life. In England, we tend to keep our work and social lives quite separate. In Japan, however, going for a drink with colleagues after work is not only widespread, it’s also essential if you want to advance your career. Indeed, it’s only over post-work beer and sake that the future of the company is discussed and promotions are sealed. It’s not unusual for people to find themselves with social engagements after work most nights of the week, and even sometimes at weekends.

The traditional figure of the ‘salary man’, who begins and ends his working life with the same company, is very well known. But perhaps what’s less well known is the deep bond of loyalty between company and employee, which is still vital in Japan today, even if the labour market is gradually becoming more flexible. This bond creates a great sense of duty to one’s colleagues and bosses, and contributes to the fact that Japanese workers clock up more hours than their counterparts in the UK, Germany and the United States, and only take on average half of the days of holiday they are entitled to. This extends to paternity leave, too. In fact, nationwide, only 1 in 100 new fathers take any of the two weeks’ paternity leave they are allowed. In April last year, a district mayor in Tokyo topped the headlines in Japan by becoming the first local government employee to take time off after the birth of a new child, and tried to encourage other men across Japan to do the same. In general, people feel obliged to stay in work until the day’s tasks are completed, and would be highly embarrassed to be seen going home before co-workers. What is the work culture like in the countries you know? Do you think it’s possible to achieve a perfect work/life balance?

 

Hace poco tuve la suerte de pasar un año aprendiendo japonés y estudiando la historia y cultura japonesa de Fukuoka, ciudad situada en el oeste de Japón. Una de las cosas que más me sorprendió fue el grado en que la cultura de trabajo en Japón define a la vida familiar y social de las personas. En Inglaterra, se tiende a mantener separados nuestro trabajo de nuestra vida social. En Japón, sin embargo, ir a tomar una copa con los compañeros después del trabajo no sólo es un hábito expendido, ¡es algo esencial para progresar en tu carrera profesional!. De hecho, es sólo durante la cerveza después del trabajo cuando se discute sobre el futuro de la empresa y se acuerdan las promociones. No es raro que los trabajadores se encuentren con compromisos sociales la mayoría de las noches después del trabajo e incluso a veces los fines de semana.

La figura del hombre que comienza y termina su vida laboral trabajando para la misma compañía es muy conocida. Pero quizás lo que es menos conocido es el profundo vínculo de lealtad que existe entre la empresa y el trabajador, que sigue siendo vital en el Japón de hoy en día, aunque el mercado laboral se está volviendo poco a poco más flexible. Este vínculo crea en el trabajador un gran sentido del deber para con sus compañeros y jefes, y contribuye al hecho de que los trabajadores japoneses trabajen más horas que los trabajadores en puestos similares en el Reino Unido, Alemania y los Estados Unidos, y que sólo disfruten de la mitad de los días de vacaciones a los que tienen derechom, incluyendo tambíen el permiso de paternidad. De hecho, sólo 1 de cada 100 padres piden la baja por paternidad de dos semanas de permiso que se les permite. En abril del año pasado, un alcalde de un distrito en Tokio encabezó los titulares de prensa en Japón, al convertirse en el primer empleado del gobierno local en pedir unos días libres tras el nacimiento de un nuevo hijo, y trató de animar a otros hombres para hacer lo mismo. En general, la gente se siente obligada a permanecer en el trabajo hasta que las tareas del día se hayan completado, y para ellos sería vergonzoso ser vistos volviendo a casa antes que sus compañeros. ¿Cómo es la cultura de trabajo en los países que conoces? ¿Crees que es posible lograr un perfecto equilibrio entre el trabajo y la vida?

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