A little about Greek!

Published 25th February 2011
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What do you know about one of Europe’s first languages, which developed over 37 centuries? What do you know about the Hellenic language?

The Hellenic language (Greek) is one of the Indo-European languages spoken by 1.4% of Europe’s population. It is the official language in Greece and the Hellenic side of Cyprus. It is recognized as a minority language in several countries, like Italy, Albania, the Ukraine and Armenia, and is also spoken in many other countries throughout the world by Greeks living in different countries. The total number of Greek speakers is estimated to be around 10.5-12.5 million. But where and when did this language come from?

Well, the development of the Greek language can be divided into four periods:

The form of the language which started being used in 2000 BC was called proto-Hellenic. From this period comes the Linear A, a scripture that still cannot be decoded to this day. In the 16th century BC this language was named Mycenaean. The first written document in Greek was written in Linear B, a second syllabic script with around 300 signs, each of them representing syllables and words. It was deciphered by the architect Ventris and the philologist Chanwick in 1953!

In the classical period, several Greek dialects emerged. There was: the Doric dialect, named after the tribe of Dorians, who abolished the Mycenae civilization’s land; the Aeolic dialect, used in some islands and Asia Minor (2000 BC); and the Ionic dialect, which was spoken in Euboea. Attic Greek, is Ionic’s closest relative. Most surviving classical Greek literature appears in Attic Greek, including the surviving texts of Plato and Aristotle.

Attic evolved to Koine language, which was spread from Egypt to India by the conquests of Alexander the Great (356–323 BC), and became the lingua franca throughout the Mediterranean, turning Greek into the second language of the great Roman Empire.

Greek was the official language of the Byzantine Empire until its fall in 1453. From 1700, thanks to the rise of literature and science, Greek developed into the language we speak today. The current form of the Greek alphabet has 24 letters, 7 of which are vowels, and has huge differences in structure from most alphabets. This is why Greek is considered to be one of the hardest languages to learn. Greek grammar has 3 genders: feminine, masculine and neutral. The Greek vocabulary is huge – well it is one of the oldest languages in use!

The influence that Greek has had on languages worldwide is enormous. To give you an idea, an estimated 12% of English vocabulary is of Greek origin. Here there are some examples of English words borrowed from Greek: mathematics, physics, astronomy, enthusiasm, democracy, philosophy, strategic, athletics, theatre, rhetoric etc.

To finish, here’s a mini-course in Greek conversation. I hope you found this interesting and are encouraged to study this fantastic language! You may love it!


kalimera (Καλημέρα) – Good morning


Ya sou (Γεια σου) – Hello


Kalinihta (Καληνύχτα) – Good night


Efharisto (Ευχαριστώ) – Thank you


Parakalo (Παρακαλώ) – Please


Eimai apo tin Anglia (Είμαι απο την Αγγλία) – I am from England


Me lene … (Με λένε…) – My name is …


BY ESTRELLA RUIZ¿Qué sabes acerca de uno de los idiomas más antiguos de Europa, sobre la única lengua en el mundo que ha evolucionado durante 37 siglos? ¿Qué sabes sobre la lengua helénica?

El conjunto de dialectos o lenguas griegas constituyen la subfamilia de la lengua helénica que se clasifica dentro de la familia de lenguas indoeuropeas y que es empleada por un 1.4% de la población europea. El griego moderno es actualmente el idioma oficial en Grecia y Chipre. Además, está reconocido como lengua minoritaria en varios países, como son Italia, Albania, Ucrania y Armenia. También se habla en muchas otras partes del mundo donde residen algunas minorías greco parlantes (Alemania, EE.UU., Australia, Canadá, Sudáfrica, Egipto). Se estima en 10,5 – 12,5 millones el número total de hablantes. Pero, ¿Cuándo nació este idioma, y de dónde procede?

Pues bien, podemos dividir la historia del griego en cuatro períodos:

Allá por el año 2000 a.C, comenzó a utilizarse una forma de lenguaje llamada proto-helénico. De esta época procede el sistema de escritura Lineal A, el cual aún no ha podido ser descifrado. En el siglo XVI a.C, la civilización micénica otorgó al idioma el nombre de griego micénico. De este periodo data el primer documento escrito en griego, utilizando el método Lineal B, un sistema de escritura silabario, es decir, que cada uno de sus 300 signos representaba una sílaba o palabra. ¡El texto fue por fin descifrado en 1953 por el arquitecto M. Ventris y el filósofo J. Chanwick!

En la época clásica, aparecieron varios dialectos de la lengua griega: el dórico, llamado así por la tribu de los dorios, quienes pusieron fin a la civilización micénica tras su invasión; el dialecto eólico, hablado en algunas islas y en Asia Menor (2000 aC), y por último el dialecto jónico, procedente de Attiki (Atenas). El griego ático, un cercano sub dialecto del jónico, fue durante siglos el idioma utilizado en Atenas, y en el que escribieron algunos de los grandes autores de la literatura griega, como Platón y Aristóteles.

El griego ático sirvió como modelo para la constitución del conjunto idiomático llamado koiné. La lengua koiné se extendió desde Egipto a la India junto a las conquistas de Alejandro Magno (356-323 aC) hasta convertirse en la lingua franca a lo largo del Mediterráneo y más tarde en el segundo idioma del gran Imperio Romano.

Asimismo, fue el idioma oficial del Imperio Bizantino hasta su caída en 1453. Desde 1700 la lengua fue adquiriendo una nueva forma debido entre otros factores al auge en la literatura y la ciencia, convirtiéndose así en el griego moderno que se habla hoy en día.

El actual alfabeto griego se compone de 24 letras, 7 de ellas vocales, y es totalmente distinto al resto de alfabetos, razón por la cual el estudio del griego es considerado hoy en día como uno de los más difíciles. Existen tres géneros: femenino, masculino y neutro. Los sustantivos y adjetivos concuerdan en género, caso y número, variando así sus terminaciones. Los verbos también cambian de acuerdo al sujeto, tiempo, persona y número. La extensión del vocabulario griego es inmensa. Después de todo estamos hablando de una de las lenguas más antiguas del mundo…

Enorme es también la influencia que el griego ha tenido sobre otras lenguas. Para que os hagáis una idea, se estima que el 12% del vocabulario inglés tiene un origen griego. Aquí tienes algunos ejemplos: matemáticas, física, astronomía, entusiasmo, democracia, filosofía, teatro, retórica, etc.

Para terminar, ahí va un mini-curso de vocabulario griego. Espero que te parezca interesante y te animes a iniciarte en esta fantástica lengua. Quién sabe, ¡igual al final te encanta!


kalimera (Καλημέρα) – Buenos días


Ya sou (Γεια σου) – Hola


Kalinihta (Καληνύχτα) – Buenas noches


Efharisto (Ευχαριστώ) – Gracias


Parakalo (Παρακαλώ) – Por favor


Eimai apo tin Anglia (Είμαι απο την Αγγλία) – Soy de Inglaterra


Me lene … (Με λένε…) – Me llamo …


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